Entrevista Mejor Presentación I Congreso de Separación Sólido/Líquido y Tratamiento de Relaves

Adam Darby, Principal Mine Waste Management de Golder Associates, quien obtuvo el reconocimiento como Mejor Presentación en el I Congreso de Separación Sólido / Líquido y Tratamiento de Relaves. Imagen gentileza de Edoctum.

 

En entrevista con Leaders and Mining Adam Darby, Principal Mine Waste Management de Golder Associates, se refiere al reciente reconocimiento recibido como Mejor Presentación en el I Congreso de Separación Sólido / Líquido y Tratamiento de Relaves organizado por Edoctum, donde expuso el tema “Depósitos de Relaves. Estudio Caso a Caso: No existen soluciones mágicas”.

 

En su presentación, en el I Congreso de Separación Sólido / Líquido y Tratamiento de Relaves, realizado durante los días 13 y 14 de octubre en el Hotel Enjoy, Viña del Mar, Adam Darby destacó que: “En los últimos 15 años, tanto Golder Associates, como yo profesionalmente, hemos trabajado en el área específica de los depósitos de relaves, buscando elevar el perfil de estas estructuras, y buscando reconocer la importancia de entender los requerimientos de los operadores, comunidades y reguladores;  y así proveer diseños seguros y fiables que cumplan las expectativas de todos. Estar presentes en estos foros para transmitir el conocimiento y experiencias es necesario, ya que de esta forma avanzamos y mejoramos como Industria”, enfatiza el profesional con 20 años de experiencia en el diseño, construcción y operación de depósitos de relaves.


 

I Congreso de Separación Sólido / Líquido y Tratamiento de Relaves

 

En relación a su presentación en el I Congreso de Separación Sólido / Líquido y Tratamiento de Relaves:

 

 ¿Cuál es la importancia de la seguridad en depósitos de residuos en la Industria Minera?

 

 Fallas recientes de alto perfil, como las de Samarco en Brasil el año pasado, y Mount Polley en Canadá en el 2014, han puesto nuevamente el foco en la relevancia de contar con una adecuada gestión de los depósitos de relaves

 

Dentro del ámbito minero, la falla de un depósito de relaves es el evento que probablemente tiene asociado el mayor potencial de impacto ambiental y social.  La ocurrencia de estos desastres en años recientes, ha generado una pérdida de confianza importante en la Industria por parte de la sociedad, la que puede tardar décadas en recuperarse.

 

Las fallas de depósitos de relaves suelen desencadenarse por una combinación de factores, entre los cuales pueden encontrarse el diseño inadecuado, o no operar dentro de los parámetros definidos en el diseño. La incorporación de fenómenos naturales extremos, como por ejemplo, terremotos de gran magnitud en el caso de Chile, forma parte importante de los criterios que deben seleccionarse para asegurar su estabilidad durante la operación, e incluso tras el término de ésta.

 

Uno de los desafíos principales, es asegurar que tanto los ingenieros encargados del diseño, como los dueños de las instalaciones podamos aprender de las fallas y errores del pasado, y trabajar de forma conjunta para evitar su ocurrencia futura.  La Industria está realizando esfuerzos importantes para estandarizar los requerimientos asociados a la gestión de estos depósitos.  Ejemplo de ello, es la reciente actualización de la legislación en British Columbia en Canadá, en la cual se han establecido exigencias y pautas para la revisión periódica de estas estructuras, las que deben contar con la participación de una persona calificada, un Ingeniero de Registro, y Paneles de Revisión Independiente. Para cada uno de ellos existen roles y responsabilidades claramente definidas.

 

Asegurar que los marcos legislativos en todo el mundo se mantengan actualizados y ojalá en sintonía con los avances de las tecnologías disponibles, es importante.  Esto no significa que los operadores se limiten a cumplir con las expectativas de la legislación, sino se debe asegurar que en todo momento se estén aplicando las mejores prácticas internacionales de la Industria.

 

 

¿Cuál es el rol de la tecnología y sus distintas aplicaciones en el mejoramiento de la seguridad en relaves mineros?

 

 Desde los 70' ya se empezaron a implementar sistemas de espesamiento y desaguado aplicado a los relaves mineros, pero a partir de los 90' se empieza a considerar de forma generalizada otras tecnologías desde el espesamiento convencional, hasta los relaves de pasta, tecnologías de filtrado, y en menor medida la co-disposición.  Considero que aún falta camino, sobre todo para la aplicación regular y fiable de estas tecnologías, particularmente en operaciones mineras con grandes tonelajes de producción. Su aplicación también requiere un claro entendimiento del comportamiento esperado de los relaves en cuanto a sus densidades, pendientes de depositación, y estabilidad ante sismos; y la generación de drenaje ácido o lixiviación de metales, entre muchos otros.

 

Obviamente, la aplicación de mejores tecnologías de desaguado puede tener beneficios en cuanto a recuperación de un bien que es cada vez más escaso y valioso como el agua, ya sea reducir el contenido de agua, mejorar la seguridad del depósito,  entre otras; sin embargo,  es importante remarcar que una única tecnología no puede ser una solución universal. Es necesario entender que todas las tecnologías tienen sus fortalezas, debilidades y modos de falla que deben ser comprendidas y gestionadas; la selección de una u otra la definen las necesidades específicas de cada proyecto.

 

También hay que considerar que la implementación exitosa y segura de estas tecnologías y sistemas, exige un mayor nivel de involucramiento por parte del operador.  En un depósito de relaves convencional, el elemento principal y de mayor importancia es la presa o el tranque.  En sistemas espesados o filtrados es de importancia todo el sistema –desde el espesador hasta la presa– requiriendo un mayor grado de gestión y diseño que un sistema convencional.

 

 

 ¿Cuál es la importancia del “what-if” en el éxito de las operaciones de depósito de relaves?

 

 El “what-if” o “¿qué pasa si…?” es aplicable para casi todo en este mundo.  En el caso de los depósitos de relaves, en demasiadas ocasiones vemos que las expectativas del diseño no se cumplen durante la operación. ¿Por qué ocurre esto?. Como ingenieros, generalmente nos gusta trabajar con variables fijas, sin evaluar la importancia de si los resultados de laboratorio –que se realizan sobre una muestra que es una mil-millonésima parte del total a procesar– son realmente válidos, o si se va a aceptar variabilidad que es inherente al tipo de mineral, que generalmente tenemos.  Aunque creamos, o los ensayos nos digan,  que vamos a llegar, por ejemplo, a un contenido de sólidos del 68%, ¿podemos diseñar asumiendo que desde el día cero vamos a alcanzar dicho valor?. Generalmente, al principio de la operación, la alimentación sufre variaciones, los operadores de los espesadores son nuevos o no conocen bien el equipo, y es normal esperar que no se opere en su rango de diseño.

 

 Como este, hay muchos factores y variables que hay que considerar y que son igual o más importantes para el éxito de la operación del depósito de relaves, que cuando estamos operando en el rango de diseño.

 

 

 ¿Qué significa profesionalmente para Ud. obtener el reconocimiento de los asistentes como la Mejor Presentación del Congreso?

 

 Es realmente gratificante recibir el reconocimiento de un variado espectro de profesionales de nuestra Industria.  En los últimos 15 años, tanto Golder Associates como yo profesionalmente, hemos trabajado en el área específica de los depósitos de relaves buscando elevar el perfil de estas estructuras, y buscando reconocer la importancia de entender los requerimientos de los operadores, comunidades, y reguladores; y así proveer diseños seguros y fiables que cumplan las expectativas de todos. Estar presentes en estos foros para transmitir el conocimiento y experiencias es necesario, ya que de esta forma avanzamos y mejoramos como Industria.